Son varios los expertos que comparan la crisis originada por la pandemia por Covid 19,  con las vividas en el mundo después de  la Segunda Guerra Mundial, que lo paralizó,  y con la Gran Depresión en EU. David Leonhardt, columnista del New York Time, analiza la realidad actual y describe lo que será la normalidad en su país, que tendrá similitudes en el resto del mundo, y hace un análisis de lo que  puede ocurrir en varios sectores de la actividad humana, incluyendo la política en su país si el control de la pandemia ocurre hasta 2022. 

Dice Leonhardt: Pero no será la vieja normalidad. Será un mundo nuevo, con una economía reformada, al igual que en  la postguerra y la gran depresión que reordenaron la vida. 

     

   Miles de tiendas y empresas que eran vulnerables antes de la llegada del virus han desaparecido. Docenas de universidades están cerrando, es la primera ola de cierres en la historia de la educación superior estadounidense. Las personas también hemos cambiado los patrones de comportamiento, como la socialización al aire libre de grandes concentraciones de personas, o los viajes de negocios.

Y la política estadounidense, aunque dividida en muchas de las mismas formas que tenía antes del virus, ha entrado en una nueva era.

Es 2022, el coronavirus finalmente ha sido derrotado. Después de un año y medio miserable, alternando entre bloqueos y nuevos brotes, la vida finalmente puede comenzar a volver a la normalidad.

Dice el columnista que todo esto, obviamente, es una conjetura. El futuro es incognoscible. Pero la pandemia se parece cada vez más a uno de los eventos definitorios de nuestro tiempo. Los mejores escenarios ahora están fuera de alcance, y Estados Unidos está sufriendo un nuevo aumento de virus que es peor que en cualquier otro país.

El autor, apoyando sus  reflexiones y conclusiones con los análisis de economistas, políticos y ejecutivos de empresas, trata de imaginar cómo sería una economía post-Covid 19. Un mensaje que escuchó es que el curso del virus desempeñará el papel más importante a mediano plazo. Si los avances científicos llegan rápidamente y el virus es derrotado en gran medida este año, puede que no haya muchos cambios permanentes en la vida cotidiana, o tal vez sí.

Por otro lado, si una vacuna permanece fuera de nuestro alcance durante años, los cambios a largo plazo podrían ser realmente profundos. Cualquier industria que dependa del contacto humano cercano estaría en riesgo.

Grandes sectores de las industrias de cruceros y parques temáticos podrían desaparecer. Así podrá  ser para muchos cines y equipos de béisbol de ligas menores. La desaparición largamente prevista de los grandes almacenes tradicionales finalmente sucedería. Miles de restaurantes serían eliminados (incluso si finalmente fueran reemplazados por diferentes restaurantes).

Los cambios que imagina el autor no se basan en una resolución inesperadamente rápida o lenta, sino en lo que muchos científicos consideran la línea de base. En este escenario, una vacuna llegará en algún momento en 2021. Hasta entonces, el mundo sufrirá oleadas de enfermedades, muerte e incertidumbre.

Hay una advertencia más que se menciona: Muchas cosas no cambiarán. Esa es una de las lecciones de la historia.

La crisis financiera de 2007-2009 no causó que los estadounidenses agotaran las acciones que podrían realizar para mejorar, y no condujo a una renovación de Wall Street. La elección del primer presidente negro no marcó el comienzo de una era de conciliación racial. Los ataques del 11 de septiembre no hicieron que los estadounidenses no estuvieran dispuestos a volar. La guerra de Vietnam no puso fin a las guerras extranjeras extendidas sin una misión clara.

Sin embargo, si la pandemia realmente da forma a la vida para el próximo año, probablemente será recordada como un evento histórico más significativo que esos precedentes. Fácilmente podría ser la experiencia global más importante desde la Segunda Guerra Mundial y la Gran Depresión. Los eventos que atraen la atención del mundo durante largos períodos, y que alteran los ritmos de la vida cotidiana, tienden a dejar huella inborrable. 

 

Las compañías débiles morirán

“Solo cuando baja la marea”, le gusta decir a Warren Buffett, “se ve quién ha estado nadando desnudo”.

Su punto es que las empresas con modelos comerciales defectuosos pueden verse saludables en los buenos tiempos. Por costumbre, muchos clientes continúan comprandoles. Pero cuando la economía se debilita, las personas tienen que tomar decisiones sobre de dónde retirarse. A menudo comienzan con productos y servicios que consideran menos valiosos o que pueden reemplazar por una alternativa más barata.

Una recesión, dice Emily Oster, economista de la Universidad de Brown, “es una oportunidad para revisar las ineficiencias”. Y es probable que el coronavirus cause una versión más grande de este fenómeno que una recesión típica.

Los periódicos locales serán aún más afectados. Ya estaban luchando desde hace ya varios años,  porque Google, Facebook y Craigslist,  habían eliminado su principal fuente de ingresos: la publicidad impresa. Entre 2008 y 2019, los periódicos estadounidenses eliminaron aproximadamente la mitad de todos los trabajos de redacción.

El virus ha provocado una mayor disminución de la publicidad y más recortes de empleos, y podría terminar obligando a docenas de diarios a plegarse o convertirse en pequeños cascarones de lo que fueron antes. Si eso sucede, sus ciudades se quedarán sin quizás la única fuente importante de información sobre política local, negocios, educación y similares.

Los grandes almacenes tradicionales son otro ejemplo. En los últimos años, han perdido importantes negocios con los minoristas en línea y silenciosamente han perdido aún más  las grandes tiendas. Muchos estadounidenses han decidido que prefieren tiendas especializadas (como Home Depot) o tiendas de descuento (como Costco) a la experiencia de compra que Sears, Macy’s  y J.C. Penney han ofrecido durante mucho tiempo.

Ahora el virus ha impedido las compras físicamente, offline,  y ha provocado que muchos consumidores cambien aún más a negocios online, a Amazon, Target y Walmart. “Los minoristas que van de mal en peor no están saliendo de esto”, dijo Mark Cohen, ex ejecutivo de Sears y Federated Department Store que enseña en Columbia Business School. “Muchos de ellos van a fallar, ya han fallado o fallaran cuando se vuelvan a abrir”.

Si lo hacen, crearán víctimas indirectas: Los cientos de centros comerciales que dependen de grandes almacenes para el alquiler y el tráfico peatonal. Es probable que los aproximadamente 250 centros comerciales más elegantes de USA, como The Westchester en los suburbios de Nueva York y The Gallery en Houston, sobrevivan, predijo Cohen. Algunos convertirán las tiendas antiguas en espacios para ofrecer servicios, como restaurantes, boliche, atención médica o un campo de práctica de golf.

Pero muchos de los 1.100 centros comerciales restantes del país corren el riesgo de fallar. Incluso antes del virus, Amazon convirtió dos antiguos centros comerciales cerca de Cleveland en almacenes, una manifestación física de los cambiantes hábitos de compra.

Una tercera industria en riesgo, es la educación superior, es un poco diferente de las demás, porque está muy subsidiada por el gobierno. Sin embargo, docenas de universidades, tanto privadas como públicas, enfrentan problemas reales.

La matrícula universitaria en los Estados Unidos ha estado creciendo casi continuamente desde la Guerra Civil. Siguió creciendo incluso después de que los baby boomers terminaron la universidad. Pero ese crecimiento continuo de más de 150 años parece haber terminado hace aproximadamente una década. La matrícula de pregrado cayó un 8 por ciento entre 2010 y 2018.

¿Por qué? Las tasas de natalidad han disminuido y el porcentaje de jóvenes que van a la universidad ya no aumenta significativamente. Las tendencias de la población son especialmente marcadas en el noreste y el medio oeste, donde se encuentran muchas universidades. A finales del año pasado, el Chronicle of Higher Education publicó un informe vigoroso llamado “La inminente crisis de inscripción”.

El virus está exacerbando casi todos los problemas que enfrentan las universidades. Ya han perdido ingresos de la escuela de verano, servicio de comida, tarifas de estacionamiento y más. Quizás lo más importante es que la recesión está afectando los presupuestos estatales, lo que probablemente conducirá a futuros recortes en los fondos universitarios.

La pregunta inmediata es si las universidades podrán traer de vuelta a los estudiantes este otoño. Si no pueden, es probable que los ingresos por matrícula disminuyan drásticamente, creando crisis para muchos colegios privados menos selectivos y universidades públicas más pequeñas.

Yuval Levin lo expresó de esta manera: “Las 20 mejores escuelas probablemente no van a cambiar. Pero lo que en realidad es educación superior, más de 4.000 universidades, creo que cambiará mucho ”.

Los fracasos comerciales pueden ser saludables, forman parte de la “destrucción creativa”, permitiendo que surjan rivales más eficientes e innovadores. La desaparición de muchos viejos y grandes almacenes no será una tragedia si son reemplazados por tiendas que la gente prefiere.

Pero parte de la destrucción relacionada con el virus tendrá efectos secundarios dañinos. Cuando los periódicos locales cierran, la corrupción y la polarización política tienden a aumentar, mientras que la participación electoral tiende a disminuir, según un estudio académico. Los recortes en los presupuestos de educación superior podrían dificultar aún más la graduación de los estudiantes pobres y de clase media.

 

Los hábitos cambiarán

Si hablas con estudiantes, padres y maestros sobre el aprendizaje remoto durante la pandemia, desde preescolar hasta la universidad, es probable que te digan que ha sido decepcionante. Fue “muy, muy mal” la primavera pasada, dice Levin, y muchos padres suponen que no será mucho mejor este otoño.

Pero si hablamos con trabajadores de cuello blanco sobre sus experiencias con el trabajo remoto, con videoconferencia, escuchará una historia diferente, aunque no reemplaza la riqueza de las conversaciones en persona, muchas reuniones funcionan perfectamente en Zoom, FaceTime,  Google Meet, o Skype.

Millones de trabajadores regresarán a la oficina o lo harán pronto. Muchos no tienen otra opción, incluidos maestros, conserjes y  otros tipo de trabajadores. Pero para muchos trabajadores de cuello blanco, el experimento de trabajo remoto no muestra signos de finalización, una tendencia que podría deprimir el mercado inmobiliario comercial y los viajes de negocios, mucho después de que haya una vacuna disponible.

Twitter ha dicho a muchos empleados que pueden planear trabajar desde casa para siempre. En Nueva York, varias compañías importantes, incluidas Barclays, JP Morgan, Chase y Morgan Stanley, han dicho que no esperan usar tanto espacio de oficinas en Manhattan como antes de la pandemia.

Como dijo Satya Nadella, director ejecutivo de Microsoft, esta primavera, “Hemos visto dos años de transformación digital en dos meses”. Trabajar desde casa crea sus propias eficiencias, menos tiempo dedicado a carreteras obstruidas por el tráfico, más flexibilidad para los padres y las personas que cuidan a familiares mayores.

Mark Zandi, el economista jefe de Moody ‘s Analytics, tiene 200 economistas en todo el mundo que le informan, y ha notado que son más eficientes que antes de la pandemia. En el pasado, a menudo subía a un avión para una breve reunión con algunos economistas. El virus los ha llevado a mover estas reuniones en línea, donde comparten pantallas entre sí y trabajan en bases de datos al mismo tiempo.

“Nos hemos acostumbrado muy rápido y nos gusta”, dijo Zandi. “Simplemente no nos vemos volver”. Como otras empresas están teniendo la misma experiencia, predijo, “los viajes de negocios cambiarán fundamentalmente”.

Las reuniones y conferencias en persona continuarán sucediendo. Pero el umbral para los que requiere viajar, y el tiempo, el costo y la fatiga que conlleva, aumentarán. “Tal vez descubrimos que no necesitamos viajar tanto como antes”, dijo Cecilia Rouse, decana de la Escuela de Asuntos Públicos e Internacionales de Princeton. American Airlines y Delta Air Lines  y Airbus, recientemente recortaron miles de empleos, lo que indica que las compañías esperan que los viajes de las aerolíneas se depriman durante años.

El tema más amplio es que las crisis pueden forzar o acelerar los cambios de comportamiento. Algunos de los viejos comportamientos revertirán cuando termine la pandemia. Pero no todo lo hará. En algunos casos, las personas se darán cuenta de que estaban apegados a viejos hábitos por inercia y preferirían sus nuevos hábitos.

 

La política dará forma a la economía

La mayor fuente de incertidumbre sobre la economía estadounidense posterior al virus es la política. Las crisis pasadas han transformado la economía, pero casi siempre por la política del gobierno.

La Guerra Civil permitió a Abraham Lincoln y sus aliados crear un ferrocarril transcontinental y una red nacional de universidades públicas. La Gran Depresión condujo a una serie de leyes federales que redujeron la desigualdad. La crisis de vivienda que comenzó en 2007 ayudó a elegir un presidente y un Congreso demócratas que extendieron el seguro de salud a millones de personas.

Si el presidente Trump gana la reelección este año, es posible que no conduzca a ninguna nueva legislación económica importante, en parte porque no ha propuesto ninguna. Pero el Sr. Trump continuaría teniendo una gran autoridad reguladora, y es probable que continúe brindando a las empresas más flexibilidad para comportarse como quieran.

Una de las implicaciones clave posteriores al virus podría ser una mayor consolidación en muchas industrias, con grandes empresas cada vez más grandes. Las primeras señales indican que están sobreviviendo al bloqueo mejor que sus rivales más pequeños, en parte porque tienen más efectivo disponible, un mejor acceso a préstamos y un cambio más fácil a las ventas online.

La consolidación, a su vez, tiende a aumentar la desigualdad de ingresos y riqueza, en parte porque las compañías más grandes están dirigidas por ejecutivos altamente remunerados, generalmente ubicados en las principales áreas metropolitanas, y las acciones de las compañías son desproporcionadamente propiedad de los ricos.

“Mi temor básico”, dijo Heather Boushey, una destacada economista progresista, “es que conduzca a una regla de los oligarcas”.

A estas fechas, sin embargo, el Sr. Trump es el desvalido; va por debajo de  Joe Biden en encuestas nacionales y en los estados columpio. Los demócratas también tienen una oportunidad realista de retomar el control del Senado (Tendrían que ganar cinco de las 11 contiendas que parecen más competidas). Si los demócratas controlan tanto la Casa Blanca como el Congreso, estarán listos para embarcarse en una agenda económica radical.

Algunos analistas creen que incluso pueden ver algo de apoyo desde el otro lado del pasillo. Una gran pérdida de Trump, en medio de una pandemia y una recesión, podría hacer que el Partido Republicano se muestre más abierto a la acción del gobierno. “El debate que tendrán los republicanos en el siglo XXI no es un gobierno grande o pequeño, es lo que necesitamos de nuestro gobierno“, dijo Levin.

Jake Sullivan, uno de los principales asesores de Biden, dijo: “Incluso los republicanos más jóvenes, han reconocido que el centro de gravedad está cambiando en la relación entre el estado y el mercado”. El virus, agregó, “sólo acelerará eso”.

Es cierto que las predicciones de la moderación legislativa republicana no han funcionado bien en los últimos años. Sin embargo, incluso si vuelven a demostrar que están equivocados, los demócratas pueden perseguir una agenda ambiciosa al abandonar al filibustero del Senado, como muchos progresistas, y aprobar  legislaciones por mayoría.

Esa agenda se perfila para tener dos características definitorias. El primero es reducir la desigualdad: A través de impuestos más altos a los ricos, un mayor escrutinio de las grandes empresas, nuevos esfuerzos para reducir la injusticia racial y más inversiones y programas para la clase media y los pobres, incluyendo atención médica, educación y vacaciones pagadas. El segundo es actuar sobre el cambio climático, que podría causar aún más miseria global que el coronavirus. “El sector privado no puede resolver el cambio climático”, me dijo el senador Chuck Schumer, líder de la minoría demócrata, “Las personas menores de 45 años se dan cuenta”.

Biden puede no parecer una figura que altera la historia, ciertamente menos que una como la de Barack Obama, sin Embargo podría terminar presidiendo una mayor escala de cambio político que Obama, por razones en gran medida ajenas a ellos.

Boushey, quien dirige el Centro de Washington para el Crecimiento Equitativo, argumenta que los progresistas están mejor posicionados para aprobar un cambio radical en 2021 que en 2009, después de la crisis financiera. Entonces, la única área política importante en la que los demócratas tenían un plan integral y políticamente viable era la atención médica y, no por casualidad, se convirtió en el mayor éxito político de Obama.

“Aunque Obama tuvo una crisis, no tenía las ideas listas para funcionar”, dijo Boushey. Hoy, por el contrario, los progresistas han pasado años trabajando en los detalles de los planes sobre cambio climático, aumentos de impuestos de alto nivel, políticas antimonopolio y más. Y si bien el equipo de Obama tenía solo un par de meses para planear al asumir el cargo en medio de una crisis nacional, el equipo de Biden tendría casi un año. “Hay una visión completa que creo que está lista”, agregó la Sra. Boushey. “Y hay mucha más pista”.

Biden y los demócratas del Congreso tendrían que evitar quedar empantanados en disputas intramuros entre el centro y la izquierda. Pero existe el potencial para el período de mayor cambio legislativo desde la presidencia de Ronald Reagan.

En menos de 15 años, Estados Unidos ha sufrido las dos crisis económicas más grandes desde la Gran Depresión, la peor pandemia en más de un siglo y la elección de dos presidentes como nunca antes, y diametralmente distintos. Si hay una sola lección de la era actual de la política estadounidense, es que el cambio puede ocurrir más rápido de lo que imaginamos.