Es un  término de  ingeniería metalúrgica, es una mezcla de hierro con una cantidad de carbono variable entre el 0,03 % y 2,14 % en su composición. Si la aleación posee una concentración de carbono mayor del 2,14 %, se producen fundiciones que son más frágiles y no es posible forjarlas, deben ser moldeadas.

 

No se debe confundir el acero con el hierro, que es un metal duro y relativamente dúctil, con diámetro atómico (dA) de 2,48 Å, con temperatura de fusión de 1535 °C y punto de ebullición 2740 °C. El  carbono, el cual es un no metal de diámetro menor (dA = 1,54 Å), blando y frágil en la mayoría de sus formas alotrópicas (excepto en la forma de diamante). La difusión de este elemento en la estructura cristalina se logra gracias a la diferencia en diámetros atómicos, formándose un compuesto intersticial.

 

La diferencia principal entre el hierro y el acero se halla en el porcentaje del carbono: el acero es hierro con un porcentaje de carbono de entre el 0,03 % y el 1,075 %; a partir de este porcentaje se consideran otras aleaciones con hierro.

 

El acero puede contener diferentes elementos según su temperatura,de mayor a menor dureza, perlita, cementita y ferrita; además de la austenita. El acero conserva las características metálicas del hierro en estado puro, pero la adición de carbono y de otros elementos tanto metálicos como no metálicos mejora sus propiedades físico-químicas.

Hay distintos tipos de acero dependiendo del elemento o los elementos con los que haga aleación. El porcentaje de carbono corresponde a los aceros al carbono, en los cuales el carbono, no metal,  es el único aleante, puede haber otros pero en menores concentraciones.

 

Otras composiciones reciben denominaciones específicas dependiendo de muchas variables como por ejemplo los elementos que predominan en su composición (aceros al silicio), del grado de  susceptibilidad a ciertos procedimientos (aceros de cementación), de característica potenciada (aceros inoxidables) o en función de su uso (aceros estructurales). Típicamente las aleaciones de hierro se agrupan con la denominación genérica de aceros especiales por ejemplo “Al carbono” que además de ser de los primeros fabricados es de los más empleados. Esta gran variedad de aceros permite definir al acero como un compuesto de hierro y otra sustancia que incrementa su resistencia.